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Los hombres ciegos y la moneda

Tiempo de lectura aprox: 21 minutos, 18 segundos

Un grupo de hombres ciegos oyó que un fenómeno extraño, llamado Bitcoin, había llegado a su pueblo, pero ninguno de ellos conocía su forma y figura. Por curiosidad, dijeron: «Debemos inspeccionarlo y conocerlo mediante el tacto, de lo cual somos capaces». Así que lo buscaron, y cuando lo encontraron, tanteaban alrededor.

La primera persona, cuya mano aterrizó en los intercambios de criptomonedas, dijo: «¡Esto es como un Casino en línea!». Para otro, cuya mano alcanzó a los creyentes libertarios en Bitcoin, parecía un movimiento religioso o político. En cuanto al otro ciego, cuya mano estaba sobre ciudadanos de países autoritarios evadiendo controles de capital, dijo que Bitcoin es un Producto. El hombre ciego que colocó su mano sobre los papeles de criptografía y los repositorios de código abierto, dijo que es una Tecnología.

Las criptomonedas son un tema controvertido. Sin embargo, gran parte del debate alrededor de ellas es confuso porque, como los hombres ciegos de la parábola, tanto los defensores como los críticos tienen una visión miope de lo que es.

Para los fines de este ensayo, agruparé a Bitcoin, tokens de utilidad, plataformas de contratos inteligentes, DeFi, criptomonedas, web3 y NFTs en un solo cubo y lo llamaré Cripto. No porque sean lo mismo. No lo son. Pero porque la mayoría de los observadores casuales los agrupan de todos modos, y este ensayo es para ellos. Esto molesta mucho a los especialistas que van desde criptógrafos hasta maximalistas de Bitcoin, pero lo haré de todos modos. Desde el punto de vista de la mayoría de las personas, son lo mismo.

El argumento principal de este ensayo es que hay cuatro elementos distintos de Cripto. Hay superposición entre ellos, pero a menudo mucho menos de lo que la gente piensa. Los elementos son:

  • El Casino
  • El Producto
  • El Movimiento
  • La Tecnología

Los críticos de Cripto los confunden desesperadamente. Un desarrollador de Silicon Valley interesado en la Tecnología se ve desviado por evangelistas predicando sobre el Movimiento. Los analistas financieros que investigan el Producto son cegados por las luces llamativas del Casino. Pero los defensores de Cripto no son mucho mejores. Los miembros del Movimiento y los representantes de la Tecnología son en gran medida ignorantes sobre los usuarios reales del Producto.

Mi ejemplo favorito de esto está en la introducción de esta charla (que en gran parte inspiró este ensayo). La charla se dio en una conferencia de Bitcoin. El CEO de Bitrefill, una compañía que procesa 185k transacciones al mes, de personas que desean gastar sus criptomonedas en artículos del mundo real, preguntó a los miembros de la audiencia cuáles eran las cripto billeteras de usuarios más utilizadas.

Ni una sola persona acertó la principal.

Si los entusiastas de Bitcoin y los insiders de la industria que van a conferencias de Bitcoin no tienen idea de cómo los usuarios realmente usan Bitcoin para comprar cosas, ¿qué esperanza tienen los críticos casuales de entender qué está pasando realmente?

El Casino

El Casino es el más llamativo del grupo y con el que más gente está familiarizada. El Casino se anuncia en la televisión, patrocina estadios, partidos de fútbol y la Fórmula 1. El Casino es enorme, y casi todos han oído hablar de él. Los observadores casuales a menudo asumen que eso es «todo lo que hay» en Cripto.

El Casino vende la visión de «enriquecerse rápidamente». Gana dinero con especuladores que compran y venden entre sí una miríada de tokens digitales. Sus mayores jugadores son los intercambios: Binance, Coinbase, Crypto.com, KuCoin, OpenSea y similares. Están apoyados por una amplia gama de entretenedores, influenciadores y vendedores de aceite de serpiente.

Los mercados de criptomonedas son un producto atractivo para los especuladores, a menudo más que los mercados financieros regulares, los casinos en línea o las apuestas deportivas. A diferencia de los mercados financieros, los mercados cripto están abiertos 24-7, lo que significa que los aspirantes a traders, especuladores y apostadores pueden comerciar cómodamente los fines de semana o después del horario laboral. En este aspecto, compiten con los casinos en línea. Pero a diferencia de los casinos en línea, son accesibles para cualquier persona en el mundo.

Mientras que los casinos a menudo eligen limitar su exposición al mercado debido a restricciones regulatorias o técnicas (tu casino en línea local puede no ser capaz de verificar documentos de prueba de fondos en vietnamita o transferir ganancias a una cuenta bancaria nigeriana), los intercambios cripto no han tenido tales problemas. Para Binance, que comenzó como un intercambio solo de cripto, el problema de los pagos se solucionó a través de cripto. Y Binance y otros intercambios históricamente han sido muy laxos en permitir que las personas comercialicen en su plataforma con poca o ninguna verificación de identidad. Esto ahora les está pasando factura, ya que los legisladores están imponiendo regulaciones cada vez más onerosas. Pero desde el surgimiento de los intercambios descentralizados en 2020, la especulación ahora no depende de una tercera parte de confianza como Binance.

Y a diferencia de los casinos, ¡la casa no siempre gana! Claro, la casa toma su corte por los intercambios y a veces te engaña, pero es más como un juego de póker que una mesa de ruleta. Hay una miríada de maneras de convertirse en un especulador cripto exitoso, de la misma manera que hay infinitas maneras de dirigir un fondo de cobertura exitoso. Puedes enfocarte en la creación de mercado y arbitraje, o quizás seguir direcciones exitosas en la blockchain para copiar sus operaciones, o agregar datos de transacciones para encontrar patrones, o intentar anticipar la última narrativa cripto (¿IA en la blockchain?)… Las posibilidades son infinitas. Por un tiempo, una estrategia persistentemente rentable era activar notificaciones para los posts de Twitter de Elon Musk y comprar Dogecoin cada vez que tuiteaba un meme de un perro. Las reglas son fluidas, cambian con el tiempo y han traído enormes riquezas a aquellos que logran jugar bien.

El Casino Cripto es exitoso porque está abierto 24/7 para todos y combina los elementos más adictivos de los juegos de rol masivos en línea de elige-tu-propia-aventura con la emocionante prisa de perder dinero.

El Casino tiene una relación ambigua con los otros elementos. La infraestructura global que ha construido es útil para el Producto. Usa el lenguaje del Movimiento y financia la Tecnología para darse un aire de respetabilidad. De hecho, muchos de los propietarios y operadores del Casino más antiguos se ven genuinamente como parte del Movimiento. Sin embargo, a menudo el Casino eclipsa al resto. Como me dijo el CEO de una compañía cripto no-Casino:

Es difícil competir con «enriquecerse rápidamente».

Muchas de las innovaciones importantes de la Tecnología han sido cooptadas por el Casino. Por ejemplo, el Movimiento y la Tecnología pasaron mucho tiempo y esfuerzo, con financiamiento mínimo del Casino, tratando de reconstruir los bloques fundamentales básicos del sistema financiero de manera descentralizada. Luego, el Casino descubrió que esto también podría usarse para crear un Casino de MMORPG (juegos de rol masivo y multijugador, MMORPG, por sus siglas en inglés) , y hasta el día de hoy el mayor caso de uso de Cripto es la gente tratando de jugar juegos de dinero entre sí.

El Casino a menudo está en desacuerdo con el Movimiento. Mientras que el Movimiento profesa la auto-custodia, el casino no quiere que retires tus fichas. Las personas que no comercian sus monedas no le generan dinero al Casino. Atrae la mayor atención, pero también es el más vacío y contiene los personajes más insalubres. Estos tienden a ser atraídos por el dinero rápido y a menudo desaparecen una vez que las rápidas apreciaciones de precio terminan. En los últimos años, ha surgido una versión particularmente peligrosa del Casino, donde compañías de aspecto respetable como Celsius o FTX ofrecieron tomar custodia de tus fondos y empaquetar apuestas del Casino en instrumentos que parecen seguros. Luego explotaron. Este es un juego peligroso que ha dañado a una miríada de inversores minoristas, lo que eventualmente puede llevar a una regulación generalizada. Los políticos pueden permitirse mirar hacia otro lado cuando los inversores minoristas pierden todo su dinero en CryptoDickButts o dogcoins. Pero es otro asunto cuando pierden todo su dinero en algo anunciado como asegurado por la FDIC, como Voyager. Un problema para las cripto es que al apuntar a regular el Casino, los políticos y reguladores incompetentes pueden atinarle al Movimiento, la Tecnología o el Producto en su lugar.

Los mejores operadores de casino saben que es importante que los clientes ganen de vez en cuando. Perder dinero lentamente duele menos que ser golpeado con una gran pérdida. No sorprende que CZ, el CEO de Binance, estuviera furioso cuando el proyecto multimillonario Luna colapsó en el transcurso de unos pocos días.

Afortunadamente para las cripto, regular el Casino es increíblemente impopular entre los clientes. Dado que está construido sobre tecnología diseñada para ser resistente a la censura, no veo un mundo donde el Casino cripto sea regulado hasta su muerte. Ciertos elementos insalubres serán reprimidos, pero los políticos y reguladores no quieren empujar al Casino más hacia la clandestinidad. A las autoridades les gusta poder llamar a los operadores de intercambio para pedir favores y hacer cumplir. Sin embargo, empezarán a insistir en que paguen más impuestos.

El Casino es particularmente odiado por los economistas, profesionales de finanzas tradicionales y tecnología porque se burla de ellos. Usa su lenguaje e imita sus instituciones para construir y promover juegos especulativos descaradamente de suma cero. Una parte mucho mayor de Wall Street y Silicon Valley es sobre juegos especulativos de suma cero de lo que a los insiders de la industria les gusta admitir, y el Casino cripto sostiene un espejo a esta realidad. No obstante, es probable que el Casino cripto continúe ganando cuota de mercado sobre los casinos tradicionales, los intercambios de valores tradicionales y otros lugares tradicionales de juego y especulación en los próximos años. La mayor amenaza para el Casino es que el apetito de la gente por la especulación disminuya en los próximos años. Pero, ¿por qué la gente dejaría de comprar dogcoins?

El Movimiento

Pero, te preguntarás, ¿qué accidentes de la historia han llevado a la gente a comprar entradas de libro mayor digital que representan dogcoins perro en primer lugar?

Comienza con la Crisis Financiera Mundial de 2008. Las consecuencias de la crisis aún se sienten hoy en día en todo Occidente. En el Reino Unido, el crecimiento de la productividad y el consumo de electricidad se estancaron en 2008. En EE. UU., las tasas de natalidad se rompieron y no se han recuperado.

A través del espectro político, la gente estaba indignada de que los banqueros parecían lograr socializar las pérdidas mientras mantenían las ganancias para sí mismos. Mientras que Main Street estaba siendo desalojado, Wall Street estaba recibiendo bonos. Surgieron varios movimientos, como Occupy Wall Street y el Tea Party. La mayoría de los movimientos que nacieron de la Gran Crisis Financiera desde entonces han desaparecido. Sin embargo, el movimiento cripto que nació con Bitcoin está prosperando. De hecho:

Cripto es el movimiento político global más exitoso que ha surgido en la última década.

Cripto ha sido un Movimiento social y político desde el primer día. El primer bloque de Bitcoin, minado en enero de 2009, contiene el siguiente titular de periódico grabado en él:

«El Times 03/Ene/2009 Canciller al borde de un segundo rescate para los bancos» se refiere al titular de un artículo en el periódico «The Times» publicado el 3 de enero de 2009. Este titular destaca la situación crítica en la que se encontraba el gobierno del Reino Unido, específicamente el canciller de la época, quien estaba considerando la implementación de un segundo paquete de medidas de rescate financiero para los bancos británicos en respuesta a la crisis financiera global de 2008. 

La naturaleza política del Movimiento vale la pena recalcarla, porque confunde esperanzadamente a los lectores del Financial Times que no pueden ir más allá de los modelos mentales de EBITDA y flujos de efectivo. Desconcerta a los tipos de Web2 que leen TechCrunch, quienes están acostumbrados a pensar en términos de MAUs y embudos de conversión. Pero también confunde a muchos lectores de POLITICO, que asumen superficialmente que todo el Movimiento es solo una fachada para el Casino o son engañados por el argot en creer que es apolítico.

¿Alguna vez te has preguntado por qué Cripto se niega a morir a pesar de las predicciones de economistas, comentaristas tecnológicos y otros expertos autoproclamados? Seguramente, si fuera un esquema ponzi puro ya se habría desvanecido, ¿no es así? Si fuera inútil, ¿por qué hablamos más de cripto que nunca antes? ¿Por qué es que cada vez que se pronuncia muerto, vuelve más fuerte? Es porque hay miles de individuos inteligentes y apasionados en todo el mundo que se dedican desinteresadamente al Movimiento.

Los individuos que forman el núcleo del Movimiento no están en él por el dinero. Están alineados filosófica, social y políticamente con Cripto.

Satoshi Nakamoto, el fundador pseudónimo de Bitcoin, parece no haber cobrado ni un centavo. Los desarrolladores principales de los dos protocolos más grandes, Bitcoin y Ethereum, son notoriamente mal pagados en comparación con lo que podrían ganar en la industria o incluso trabajando para empresas de tecnología. Incluso Vitalik Buterin, el conocido multimillonario fundador de Ethereum, lleva una vida famosamente ascética. En todo el mundo, se organizan encuentros, material educativo y clases por individuos entusiastas mal pagados como Andreas Antonopoulos que tienen poco interés financiero en hacerlo.

Entender Cripto como un Movimiento social y político es revelador. Puede explicar el tribalismo de diferentes facciones de Cripto, el celo, el evangelismo, la indiferencia despiadada hacia los hechos de muchos miembros de la tribu y altos sacerdotes. Pero también puede explicar el altruismo, el sentido de comunidad, el apoyo mutuo y la creencia sincera en la causa. Si prestas atención, notarás rápidamente el ubicuo lenguaje político, utópico y pseudo-religioso de muchos entusiastas de Cripto.

Los argumentos en línea sobre Cripto tienen tanto sentido como los argumentos políticos o religiosos. Las mentes de las personas están hechas, y de la misma manera que algunas personas votarán por el mismo partido político toda su vida sin importar lo que hagan, algunas personas pondrán el 10% de su cheque de pago en Bitcoin cada mes sin importar qué. Esto es cierto tanto para defensores como críticos. Muchas «refutaciones» de cripto de «expertos en tecnología» o «economistas» esencialmente se reducen a «No estoy de acuerdo con los valores políticos que esto implica».

Pero, ¿cuáles son estos valores políticos? Es un movimiento que está desilusionado con las instituciones existentes. Cree que estas instituciones son inherentemente defectuosas e imposibles de reformar. La única alternativa es usar la tecnología y la criptografía para construir un sistema mejor desde cero.

En palabras de Satoshi:

El problema raíz con la moneda convencional es toda la confianza que se necesita para que funcione. Se debe confiar en que el banco central no debase la moneda, pero la historia de las monedas fiduciarias está llena de violaciones de esa confianza. Se debe confiar en los bancos para que guarden nuestro dinero y lo transfieran electrónicamente, pero lo prestan en olas de burbujas de crédito con apenas una fracción en reserva. Tenemos que confiar en ellos con nuestra privacidad, confiar en que no permitan que los ladrones de identidad drenen nuestras cuentas. – Satoshi Nakamoto

El objetivo es diseñar un mundo abierto y transparente donde los individuos estén libres de la opresión del gobierno. Los derechos de propiedad y la propiedad deben ser determinados por las matemáticas que respaldan la criptografía de clave pública, no por tribunales sesgados y políticos corruptos. Es una visión de un sistema igualitario, abierto y transparente donde todas las reglas se aplican por igual, donde los grandes bancos tienen tanta probabilidad de ser ejecutados como los propietarios de viviendas. Un mundo donde cualquier persona en el mundo puede interactuar económicamente con cualquier otra persona en el mundo, sin interferencias del estado y con un riesgo mínimo de confiscación.

Como todos los movimientos sociales y políticos, está lleno de contradicciones. Cripto es altamente individualista, en el sentido de que fomenta la autosuficiencia e independencia de «terceras partes de confianza». Pone un fuerte énfasis en los derechos del individuo frente a la tiranía del colectivo. Pero también hay un poderoso voluntarismo colectivista, que surge del deseo de construir nuevas y mejores instituciones. Los bitcoiners construyen comunas alrededor del mundo, como Bitcoin Beach y Bitcoin Jungle. Estas pueden crecer para tener una influencia política significativa, como en El Salvador. Los etéreos han estado obsesionados con las Organizaciones Autónomas Descentralizadas (DAOs) desde el primer día, que son un rebranding de las cooperativas para la era digital.

Otra de las muchas contradicciones del Movimiento es que el idealismo utópico está casado con el cinismo. Mientras que mucha de la infraestructura crítica esencial de cripto es construida y mantenida por creyentes desinteresados, también asume que los individuos «racionales» son avaros y motivados por el interés propio. Hay una poderosa escuela de nihilismo que cree que todas las instituciones y valores humanos son defectuosos y egoístas. En términos simples:

Todo es una estafa.

Esto es profesado por pensadores cripto de múltiples tribus diferentes, desde el Maximalista de Bitcoin Bitstein hasta el llamado Maximalista de Ganancias DegenSpartan. Este cinismo a menudo no ahorra a cripto mismo. Como algunos proponentes de cripto lo ponen: «Sí, cripto es una estafa, pero todo lo demás también es una estafa, y al menos cripto es NUESTRA estafa».

Una filosofía de cinismo y desilusión ha caído en oídos fértiles en la juventud. Los baby boomers son una generación numerosa. Están viviendo y trabajando más tiempo que cualquier generación anterior. En el mundo desarrollado, los jóvenes han sido desplazados del arte, carreras corporativas, la política, la ciencia por esta tendencia demográfica. Los jóvenes han sido excluidos del mercado de la vivienda y los mercados financieros tradicionales. La mayoría de los británicos nacidos después de 1991 han perdido en cada elección en la que han votado. Los jóvenes gastan hasta el 30% de sus ingresos brutos en alquiler, reciben cada vez menos asistencia gubernamental y tasas impositivas cada vez más altas.

En gran parte del mundo rico, los jóvenes no votan porque nunca han visto que funcione, no ahorran dinero porque están excluidos de la vivienda y de empezar una familia. Ni siquiera creen en los impuestos y la redistribución de la riqueza. Los beneficios van a la mayoría vieja y rica del electorado mientras que se toma de los jóvenes y pobres. Frente a perspectivas profesionales y políticas poco prometedoras, demasiado pobres para criar una familia y demasiado aburridos para irse de fiesta, los jóvenes se han retirado cada vez más al mundo virtual en el que se sienten cómodos. Esto puede ser juegos, apuestas y redes sociales, pero también Cripto.

Esto favorece tanto al Casino como al Movimiento. El escapismo virtual ha sido reconocido como un factor clave tanto por CZ, el propietario del mayor intercambio cripto, como por GCR, un exitoso pronosticador político y comerciante cripto. La incapacidad para acumular capital hace que la gente esté dispuesta a apostar con el poco capital que tienen en dogcoins. La incapacidad para influir en las instituciones a través de la política tradicional da a los jóvenes un incentivo para construir un Movimiento que se construye a su alrededor.

Sin embargo, el escapismo virtual, el nihilismo y el cinismo no eclipsan el optimismo inherente y el idealismo requerido de aquellos que se proponen cambiar el mundo. A pesar del cinismo, hay una fuerte creencia de que el mundo puede ser un lugar mejor, junto con una visión de cómo lograrlo. No importa cuán vaga o llena de contradicciones pueda ser esta visión, es una visión que ha persistido y crecido desde la periferia hasta el mainstream. Aparte de las conferencias cripto, ¿dónde más se reúnen los jóvenes para imaginar cómo podría ser un mundo mejor?

El Producto

Cripto como Producto se refiere a los casos en los que las personas usan cripto porque es la mejor manera o la única manera de hacer algo. Los usuarios del Producto no se preocupan particularmente por el bagaje ideológico del Movimiento. Lo que les importa es un Producto que resuelve el problema que tienen.

Cripto como Producto es poco estudiado, malentendido y poco reportado. Una razón es que los análisis de cripto como Producto están influenciados demasiado ya sea por:

  • Críticos que piensan (o quieren pensar) que el Casino (o el crimen) es toda la historia.
  • Operadores de Casino buscando narrativas que los coloquen en la mejor luz posible.
  • Evangelistas del Movimiento que confunden cómo la gente usa cripto con cómo podría o debería ser usado.

Otra razón por la que cripto como Producto está poco reportado es que a los usuarios les incentiva mantenerse en silencio. La principal ventaja de cripto como Producto es que puede ser utilizado de manera no permisionada y resistente a la censura. Por lo tanto, la mayoría de los usuarios del Producto lo están usando para algo para lo cual no obtendrían permiso o serían censurados. Así que mientras a los miembros del Movimiento les incentiva hablar fuerte sobre cripto, lo contrario es cierto para los usuarios reales del Producto.

Además, tanto críticos como defensores siguen buscando ejemplos de uso del Producto de alta frecuencia y bajo volumen (es decir, comprar café con bitcoin), cuando la realidad es que mayormente es un Producto de baja frecuencia y alto volumen. Se subestima el grado en que el uso del Producto es B2B. Hay algunas razones para esto. Primero, cripto sigue siendo algo engorroso de usar, por lo que se necesita cierto grado de conocimiento especializado. Segundo, la complejidad añadida y la volatilidad hacen que cripto sea principalmente útil para transacciones más grandes, que son más frecuentemente realizadas por empresas que por individuos. En otras palabras, la adopción de cripto en Nigeria no es tanto gente usando Bitcoin para comprar un latte, sino más bien compañías locales enviando monedas a vendedores de Alibaba en China para importar bienes. A menudo el consumidor final no se da cuenta de que se utilizaron rieles cripto para entregar el producto o servicio que compraron. El importador nigeriano que evadió burócratas y controles de capital no tiene incentivo para publicitar el uso de cripto, ni lo tiene el comerciante chino que puede o no estar pagando impuestos. Importante, ninguno de ellos se apresura a decirles a los periodistas que usaron cripto. Y ¿por qué lo harían? Tampoco hacen un gran asunto de usar Gmail o Microsoft Excel.

Los usuarios del Producto están aislados de los otros elementos. Son mucho más pequeños que el Casino y mucho menos ruidosos que el Movimiento. Generalmente son personas que están marginadas del sistema financiero global, como los cubanos. Incluso dentro de países ricos, la Reserva Federal encontró que los estadounidenses que ganan menos de $25000 al año tenían el doble de probabilidades de usar Cripto para propósitos transaccionales que los grupos de ingresos más altos. Alrededor del 6% de los estadounidenses negros han usado Cripto para propósitos transaccionales en comparación con el 1% de los estadounidenses blancos.

Los usuarios del Producto no suelen asistir a conferencias cripto, de la misma manera que no asistirás a una conferencia de Fintech si eres usuario de Wise.com o Stripe. Anecdóticamente, conozco a una freelancer cubana que ha sido pagada en (y mayormente ha mantenido) Bitcoin por más de tres años. La primera conferencia de Bitcoin en Cuba sucedió a unas cuadras de su casa el año pasado. Ella no tenía ningún interés en asistir. Las conferencias cripto son donde los miembros del Movimiento y la Tecnología se reúnen, con el Casino a menudo pagando la factura.

Muchas compañías cripto están divididas entre servir a los usuarios del Producto y satisfacer a los evangelistas del Movimiento. Los usuarios del Producto valoran la conveniencia y facilidad de uso. El Movimiento favorece la descentralización, la auto-custodia y resistencia a la censura. Muchas de las controversias recientes en Twitter ( debates superficialmente técnicos sobre replace-by-fee en Bitcoin Core, la descentralización de secuenciadores de rollup optimistas, el proceso de recuperación de clave privada de Ledger y el control de moneda de Wasabi Wallet o la falta de ello) son esencialmente sobre compromisos técnicos entre los principios del Movimiento y la conveniencia demandada por los usuarios.

Este es otra de las paradojas de cripto: mientras el Movimiento profesa la auto-custodia y rechaza las terceras partes de confianza, una cantidad embarazosa de usuarios almacena sus activos con intercambios y custodios no fiables (piense en FTX). Las herramientas más populares y amigables con el usuario a menudo hacen los mayores (a veces fatales) compromisos.

A pesar de estos inconvenientes, sé que cripto ha encontrado un ajuste de mercado-producto, porque fue una parte esencial de mi negocio de turismo en línea. Cripto ha encontrado ajuste de mercado-producto en:

  • Levantamiento de capital global
  • Ciertos nichos de pagos de comercio electrónico (particularmente donde hay alto riesgo de contracargos)
  • Transferencias transfronterizas (particularmente en jurisdicciones grises o negras)
  • Cuentas de ahorro (en lugares con poco acceso a monedas fiduciarias de alta calidad)

Si eres un escéptico de cripto, particularmente uno de una nación rica con una moneda estable, te podrías estar preguntando cuántos negocios nigerianos hay que usan cripto para comprar cosas de comerciantes de Alibaba o para esconder su dinero de gobiernos corruptos del tercer mundo. ¿No es esto solo una fantasía de cripto broder?

No de acuerdo al FMI. A principios de este año, el FMI publicó un documento sobre cripto, diciendo que:

… mientras que los supuestos beneficios potenciales de los activos cripto aún tienen que materializarse, han surgido riesgos significativos. Estos incluyen riesgos macroeconómicos, que abarcan riesgos para la efectividad de la política monetaria, volatilidad de los flujos de capital y riesgos fiscales.

Estas no son solo palabras vacías en un papel académico que resulta haber sido publicado por el FMI. El rescate del FMI a Argentina vino con provisiones que obligaron al gobierno a adoptar una postura anti-cripto fuerte. Cuando el FMI dice que cripto plantea «riesgos para la efectividad de la política monetaria», lo que quieren decir es que hacen cosas como el corralito más difíciles de implementar. Según Wikipedia, el «corralito» fue:

el nombre informal para las medidas económicas tomadas en Argentina a finales de 2001 por el Ministro de Economía Domingo Cavallo con el fin de detener una corrida bancaria que implicaba un límite de retiros de efectivo de 250 ARS por semana (en ese momento 1 USD = 1 ARS)[…] Las deudas y depósitos denominados en dólares estadounidenses fueron forzosamente cambiados por pesos argentinos a 1.4 pesos por dólar para los depósitos y 1.0 para la deuda. […] Después del cambio forzoso, la gente ya no tenía dólares en el sistema y aquellos que tenían ahorros en dólares estadounidenses perdieron el 65% de su valor depositado.

En otras palabras, a los depositantes argentinos se les redenominaron los depósitos denominados en dólares estadounidenses para valer 65% menos. El gobierno en ese momento razonó que esta medida drástica era esencial para detener la fuga de capitales del país y prevenir un colapso completo del sistema bancario argentino.

Si esto es cierto o no, la visión habilitada por cripto de un mundo igualitario donde los derechos de propiedad están determinados por la criptografía está en desacuerdo con la capacidad de los gobiernos y bancos centrales para implementar este tipo de política. El FMI se está tomando este desafío en serio. Al igual que los argentinos, quienes recientemente eligieron a un fuerte defensor de bitcoin en sus elecciones primarias presidenciales.

La Tecnología

Originalmente, los Cypherpunks sabían escribir tanto código como ensayos. Satoshi mismo escribió tanto el whitepaper como la implementación original de Bitcoin. A medida que el Movimiento creció, hubo una especialización creciente del trabajo. Aquellos que pueden escribir y hablar se convirtieron en evangelistas para el Movimiento. Aquellos que pueden codificar construyeron la Tecnología.

Este ensayo no se detendrá demasiado en los detalles de los logros tecnológicos. Está más allá del alcance de este ensayo juzgar las contribuciones de cripto a la criptografía o la ciencia de la computación. No soy la persona adecuada para comentar sobre Firmas de Umbral Schnorr Robustas Asíncronas o conocimiento cero escalable sin configuraciones de confianza. En cambio, hablemos de las motivaciones de los desarrolladores y académicos que construyen e investigan el espacio.

Hay cientos (si no miles) de desarrolladores construyendo aplicaciones cripto. Aunque el campo se ha profesionalizado en los últimos años, muchos de ellos son colaboradores voluntarios de código abierto. El ethos igualitario y colaborativo de código abierto es omnipresente. Sé que puede ser difícil para los cínicos y críticos creer esto, dadas las luces llamativas del Casino, pero los desarrolladores cripto más influyentes están trabajando en el problema ya sea por razones ideológicas, o porque encuentran el trabajo un desafío técnico interesante. ¡A menudo ambos!

¿Por qué es Cripto intelectualmente estimulante para los tecnólogos? Además de las razones ideológicas mencionadas, en parte porque es la única manera para que los aficionados construyan aplicaciones financieras. La mayoría de las aplicaciones financieras están cerradas al público general o altamente reguladas, lo que significa que los aficionados tienen poco espacio para experimentar o participar en innovación sin permiso. Y no hay nada que a los innovadores les guste más que experimentar. Otra razón por la que cripto capta la atención entre investigadores y constructores es que está lleno de problemas difíciles sin resolver. Satoshi se propuso diseñar y construir sistemas diseñados para resistir a adversarios poderosos y bien financiados. Es mucho más emocionante que construir productos SaaS B2B.

Como consecuencia, ganar dinero y construir un Producto que la gente use a menudo es una reflexión tardía. Esto no es único de cripto, los desarrolladores en general son culpables de esto. A menudo han dedicado horas de tiempo para construir catedrales que siempre permanecerán vacías, nunca para ser usadas para su propósito previsto. El Casino puede ser desmoralizador para ellos. Muchos desarrolladores han tenido punzadas de dolor viendo cómo dogcoins y NFTs de monos capturan participación mental y usuarios mientras que sus propias soluciones innovadoras languidecían sin usar.

Al menos parte del trabajo ha encontrado usos fuera de cripto. Incluso los críticos más acérrimos admitirán que del diluvio de dinero que fue a cripto, al menos una fracción terminó financiando criptografía académica y aplicada no relacionada con criptomonedas. Un ejemplo reciente es la fusión de una solución de Prueba de Trabajo con estrechos vínculos a Monero con Tor, el navegador enfocado en la privacidad más utilizado en el mundo.

Sin embargo, hay ventajas distintas en este desarrollo impulsado por la ideología y la curiosidad. La capacidad de desplegar un contrato financiero global sin tener que pedir permiso a nadie es altamente atractiva para muchos desarrolladores. Un tema recurrente en Cripto es de tecnologías que eran ideas teóricas en la segunda mitad del siglo XX, como el e-cash de Chaum o los creadores de mercado automatizados para mercados de predicción se han convertido en implementaciones productizadas como Cashu o Polymarket. Bitcoin mismo fue la amalgama productizada de ideas teóricas anteriores. Hay una cantidad considerable de trabajo que va en convertir teoría en código. Incluso algo tan simple como enviar un token a otra persona tiene una complejidad significativa.

Los Cypherpunks soñaron con un mundo donde las personas usaran criptografía de clave pública/privada para promover la privacidad y los derechos humanos. Hoy, Cripto ha puesto claves privadas en manos de millones y la gestión de claves criptográficas nunca ha sido más fácil. No importa que los usuarios de soluciones de gestión de claves privadas estén comerciando NFTs o encriptando mensajes privados, los problemas técnicos que necesitan ser resueltos son algo similares. Y todo esto solo ha sido posible gracias a desarrolladores (a menudo subvalorados y mal pagados).

¿El Fin?

¿Qué sigue para cripto, el Movimiento, el Casino, el Producto, la Tecnología y todo lo demás?

El Movimiento necesita preguntarse: ¿puede encontrar una solución a los problemas políticos y sociales puramente a través de la criptografía? Incluso Satoshi no parece pensar eso.

Sin embargo, quizás desde la perspectiva de Satoshi, cripto ya ha ganado. A la población se le ha otorgado un arma poderosa para usar contra las fuerzas opresivas del Estado. Cualquiera en el mundo puede enviar valor a cualquier persona en el mundo a través de internet. Un nuevo territorio de libertad ha sido adquirido por al menos unos años y los individuos tienen un arma poderosa a su disposición para defenderse contra estados opresivos.

Una poderosa demostración de cómo cripto ha logrado eso ha venido del jefe de personal del disidente político ruso Alexey Navalny:

Importante, esta es una victoria política. Las victorias políticas no son victorias en el mismo sentido en que Amazon ha «ganado» el comercio electrónico y Google ha «ganado» la búsqueda en línea. Justo porque cualquier persona en el mundo «puede» enviar Bitcoin a cualquiera en el mundo no significa que lo hagan, de la misma manera que la legalización de los matrimonios interraciales o del mismo sexo no significa que todos estarán en un matrimonio interracial del mismo sexo. Las victorias políticas no se miden en términos de KPIs o MAUs, sino en términos de derechos adquiridos.

Tanto el Producto como el Movimiento ahora enfrentan un escrutinio regulatorio y político serio. El presidente Obama lamentó famosamente que la criptografía permitiera a las personas comunes andar con una «cuenta bancaria suiza en su bolsillo». Por supuesto, los bancos suizos han existido durante siglos, pero sus servicios son en su mayoría discretos, limitados a personas ricas y un objetivo impopular para los políticos. A pesar del contratiempo ocasional, la mayoría de los bancos suizos intentan no bancar el dinero más descarado colombiano, iraní o ruso. Por otro lado, debido a sus orígenes políticos, Cripto es ruidoso y sin permiso, lo que significa que funcionarios iraníes pueden alardear en línea sobre usar criptomonedas para evitar sanciones estadounidenses.

El Producto permite a las personas comunes evadir controles de capital, censura estatal y confiscación. Desde el punto de vista del Movimiento, esta es una forma noble de desobediencia civil. A los ojos de los financieros, reguladores y políticos, este es un comportamiento flagrantemente ilegal. Hay analogías de Big Tech, por supuesto. Uber y Airbnb fueron descaradamente ilegales por un tiempo (y aún lo son en algunas jurisdicciones). Pero el poder de las comisiones de taxis y los inspectores de hoteles palidece en comparación con el de los banqueros centrales. Los banqueros y reguladores pueden ser lentos y torpes, pero no son estúpidos. ¿Significa esto que un enfrentamiento regulatorio es inevitable?

Satoshi sabía que la criptografía nunca se suponía que proporcionara una solución permanente a los problemas políticos. Cripto puede haber ganado la primera ronda, pero el Leviatán del estado ahora ha sido despertado, y la represión sobre cripto comenzará en serio. Quizás la victoria fue solo temporal, y cripto será aplastado en la irrelevancia por un adversario estatal determinado. El Casino casi con seguridad será restringido por los estados que puedan hacerlo. El Casino también es el más interesado en llegar a un acuerdo con los políticos, ya que sus márgenes de beneficio dependen de ello. Otra posibilidad es que el Movimiento tenga que hacer compromisos políticos para lograr parcialmente algunos de sus objetivos. O quizás el Movimiento pueda alcanzar una victoria resonante y cambiar el mundo en sus propios términos.

Personalmente creo que el tiempo está del lado de cripto. Tengan en cuenta que dos de los mayores hombres del saco del Movimiento, la moneda fiduciaria moderna y la Ley de Secreto Bancario, son en cierto sentido el legado de Richard Nixon y, por lo tanto, invenciones relativamente recientes. No son de ninguna manera un estado de la naturaleza, aunque el deseo subyacente de los gobernantes de controlar y devaluar el dinero de sus súbditos es eterno.

Los millennials, muchos de los cuales son propietarios de monedas y están interesados en sus derechos digitales, heredarán la riqueza y el poder de los boomers en las próximas décadas. De la misma manera que los hippies y los propietarios de viviendas hicieron campaña juntos para limitar el suministro de viviendas, el Movimiento y el Casino podrían hacer campaña juntos. La idea de que los bancos centrales adquieran reservas significativas de Bitcoin parece descabellada ahora, pero mucho menos descabellada que hace 5 años.

Lo que está claro es que Cripto ya no existe en un plano teórico. Mientras que hace unos años solo era tomado en serio por nerds en foros en línea, ahora el FMI está prestando mucha atención. Es ampliamente conocido que ciudadanos venezolanos, turcos, nigerianos, cubanos y argentinos usan criptomonedas para escapar de controles de capital y monedas locales rápidamente depreciativas. Ministros de comercio iraníes alardean en Twitter sobre el uso de criptomonedas para evitar sanciones de OFAC. Bitcoin ha sido adoptado como moneda legal en un estado nación reconocido por la ONU. Operadores de ransomware exigiendo Bitcoin llevaron al gobierno de Costa Rica a sus rodillas. Senadores estadounidenses y candidatos presidenciales han publicado ampliamente puntos de vista pro-bitcoin. Incluso las sanciones de OFAC no han (¡aún!) podido detener el contrato inteligente TornadoCash de operar, incluso si han disuadido a muchos usuarios potenciales.

¿Continuarán las cuatro categorías existiendo tal como existen actualmente? Podría no ser así. No hay garantía de éxito futuro. El Movimiento puede tener que comprometerse para lograr sus objetivos políticos. El Casino podría tener sus alas recortadas por el gobierno y el Producto puede tener que huir más hacia el subterráneo. La Tecnología podría desvanecerse fácilmente en la irrelevancia. Pero no importa cuáles sean tus puntos de vista sobre cripto y cómo te sientas sobre las corrientes filosóficas y políticas que lo inspiraron, ten en mente la parábola de los Hombres Ciegos y el Elefante. A menudo hay más en algo de lo que se ve a simple vista, particularmente si se niega a morir. No importa lo que el futuro depare, Cripto ha sido uno de los fenómenos más fascinantes del siglo XXI.